Des scientifiques viennent de trouver la cause du premier réchauffement de la planète qui a déclenché des extinctions massives. Nous pouvons apprendre de cela.

extinctions massivesLe 3 Juillet 2018. Image crédit : Pixabay

Des scientifiques viennent de trouver la cause du premier réchauffement de la planète qui a déclenché des extinctions massives

Par Sylvain B.

Mais le changement ne s’est pas arrêté là: quand les animaux sont arrivés vers 520-540 millions d’années, de nouvelles recherches ont découvert qu’ils avaient changé l’atmosphère , provoquant un réchauffement climatique, quoique rien d’aussi intense ou rapide que le réchauffement climatique actuel.

Néanmoins, dans les 100 millions d’années après l’arrivée des premiers animaux dans l’océan, les nouveaux arrivants sont tombés dans plusieurs crises d’extinction massives car les niveaux d’oxygène diminuaient et le dioxyde de carbone et les températures remontaient.

« Comme les vers dans un jardin, de minuscules créatures du fond marin perturbent, mélangent et recyclent les matières organiques mortes – un processus connu sous le nom de bioturbation », a déclaré le scientifique Tim Lenton de l’Université d’Exeter .

« Comme l’effet de la fouille des animaux est incroyable, vous vous attendriez à voir de grands changements dans l’environnement lorsque tout le fond de l’océan passe d’un état non perturbé à un état bioturbé. »

L’équipe de recherche, issue des universités d’Exeter, Leeds et Anvers, et de la Vrije Universiteit Brussel, a utilisé des modèles mathématiques pour relier l’émergence des animaux à un réchauffement planétaire survenu il y a environ 520 millions d’années.

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Avant l’émergence soudaine des créatures des fonds océaniques dans la période cambrienne il y a 540 millions d’années – ce que l’on appelle l’ explosion cambrienne – les fonds marins avaient été recouverts de tapis microbiens largement non perturbés.

Les créatures de type ver et insecte qui ont tout changé n’ont pas laissé derrière elles beaucoup de fossiles, mais elles ont laissé des traces fossilisées répandues de leurs terriers . Et, quand ils creusaient joyeusement parmi les tapis microbiens riches en nutriments, ils les mélangeaient avec les sédiments du fond marin comme des vers dans un jardin – accélérant ainsi les processus organiques.

Pendant qu’ils se nourrissaient, ils consommaient de l’oxygène et produisaient du dioxyde de carbone – et même s’ils ne creusaient pas très profondément, à peine 1 à 3 centimètres , cela suffisait à tout déséquilibrer .

« Quand nous avons géré notre modèle, nous avons été surpris par ce que nous avons vu », a déclaré le spécialiste de l’environnement Benjamin Mills de l’Université de Leeds .

«L’évolution de ces petits animaux a effectivement réduit l’oxygène dans l’océan et l’atmosphère, mais a également augmenté les niveaux de dioxyde de carbone atmosphérique à un tel point que cela a provoqué un réchauffement climatique.Nous savons que le réchauffement a eu lieu à ce moment de l’histoire de la Terre. Je n’avais pas réalisé qu’il pouvait être provoqué par des animaux.  »

Mais tout concordait: l’arrivée des animaux, la bioturbation, l’appauvrissement en oxygène et le bilan carbone. Et les événements d’extinction récurrents de la période du Cambrien moyen à l’Ordovicien précoce ont été liés à un épuisement de l’oxygène dans l’océan.

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Ceci, dit Lenton, n’est pas différent de ce qui se passe maintenant. Mais, contrairement aux anciens vers marins, nous sommes capables de faire quelque chose pour notre situation.

« Il y a un parallèle intéressant entre les premiers animaux qui ont changé leur monde d’une manière qui était mauvaise pour eux, et ce que nous, animaux humains, faisons maintenant pour la planète », a-t- il dit .

« Nous créons un monde plus chaud avec l’expansion de l’anoxie des océans (manque d’oxygène) qui est mauvais pour nous et beaucoup d’autres créatures avec lesquelles nous partageons la planète. »

La recherche a été publiée dans la revue Nature Communications  .

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