Les noix de cajou
La noix de cajou est (peut-être étonnamment) beaucoup plus grosse que la noix elle-même. (Photo: Jamuna Panikkar / Shutterstock)

Avec la vie moderne, c’est étrange de pouvoir manger un aliment pendant des années sans jamais savoir à quoi ressemble la plante dont il provient. Vous ne savez peut-être pas si le fruit, le légume ou la noix que vous mangez provient d’un arbre, d’un buisson ou d’une racine. Vous pourriez certainement même ne pas le reconnaître accroché juste devant vous.

Je n’avais jamais vu de plant de cacao pendant longtemps. Ses graines brunes foncées sont enfermées dans un fruit blanc comme le neige, légèrement sucré, parfaitement emballé sous un extérieur marron rappelant le melon espagnol. À moins qu’on me le dise, je n’aurais jamais deviné ce qu’il y avait à l’intérieur. 

Et, ce n’est que lorsque j’ai regardé une émission sur l’île de la Barbade que j’ai vu à quoi ressemblaient les noix de cajou juste après avoir été cueillies dans l’arbre. Quand j’ai appris comment elles poussaient, j’ai enfin compris pourquoi elles étaient si chers.

Un fruit ou une noix?

Les noix de cajou sont originaires du Brésil, mais elles ont été exportées en Inde dans les années 1550 et font maintenant partie intégrante de la cuisine indienne. Les noix de cajou sont cultivées dans le monde entier, car les arbres à feuilles persistantes qui les produisent peuvent être cultivés dans une grande variété de climats tropicaux. Les Brésiliens apprécient depuis longtemps leur saveur. Ils mangent à la fois de la noix et du « fruit » qui, comme vous pouvez le constater sur l’image ci-dessus et dans le tableau ci-dessous, est suspendu au-dessus de la noix de cajou enrobée.

Les noix de cajou

Peint entre 1641 et 1644, ‘La femme Mameluca sous un cajou fruitier’ a été créé par Albert Ekhout, peintre néerlandais de portraits et natures mortes, qui fut l’un des premiers peintres européens à voyager dans les Amériques. (Photo: Albert Eckhout [domaine public] / / Wikimedia Commons)

Je mets « fruits » entre guillemets car les bulbes colorés rouges ou jaunes au-dessus de chaque noix de cajou (la véritable graine de l’arbre) sont connus en botanique comme fruit accessoire, pseudofruit ou faux fruit. Ce n’est pas un vrai fruit du tout. En effet, contrairement à une pomme ou une poire, elle ne contient aucune graine. Pourtant, il est communément appelé « pomme de cajou » et peut être consommé cru ou transformé en confitures ou en jus.

Le faux fruit juteux a le goût d’un croisement entre une mangue et un pamplemousse.

Bien qu’il soit improbable de l’avoir jamais vu dans un supermarché, car sa peau est très fine, ce qui signifie qu’il est difficile à transporter.

La partie que nous aimons manger est entourée d’une double coquille qui contient trois choses que nous ne voulons certainement pas manger:

  • résine phénolique, qui peut être utilisée comme insecticide
  • acide anacardique, un irritant grave de la peau
  • urushiol, une substance liée à l’acide anacardique qui se trouve également dans l’herbe à puce

Les noix de cajou sont liées à l’herbe à puce, en passant. Elles partagent également une lien familial avec les pistaches et les mangues, qui contiennent tous les deux de l’urushiol dans leur peau ou leur extérieur (mais pas dans la partie comestible).

Une fois que vous avez bien rôti ou chauffé une noix de cajou, les toxines sont détruites. Ainsi, même si vous achetez des noix de cajou brutes – qui constituent un lait délicieux, si vous aimez les laits de noix – elles ont été suffisamment chauffées pour être sans danger.

Après un traitement thermique, la couche extérieure doit être enlevée et une coquille dure intérieure doit être fissurée avant que vous trouviez l’intérieur délicieux et crémeux de la noix de cajou. Découvrez le processus laborieux dans cette vidéo; nos ancêtres ont dû passer par de nombreux essais et erreurs pour comprendre ça.

Un prix à payer

C’est en raison de la nature de ce traitement en plusieurs étapes – et du fait qu’une seule noix est attachée à chaque fruit – que les noix de cajou sont plus chères que les autres. Ce n’est pas le seul coût plus élevé: de nombreuses atteintes aux droits humains sont associées à la culture de la noix de cajou. Si vous associez une culture de grande valeur aux politiques des pays en développement, vous obtiendrez un résultat regrettable. Le rédacteur Bee Wilson rapporte que certains groupes les appellent des « noix de cajou du sang » en raison de leur lien avec les mauvais traitements infligés aux ouvriers.

Rappelez-vous le produit irritant cutané. Selon The Telegraph: Beaucoup de femmes en Inde qui travaillent dans l’industrie de la noix de cajou ont des dommages permanents aux mains à cause de ce liquide corrosif, car les usines ne fournissent pas de gants de façon régulière. Pour leurs douleurs, elles gagnent environ 160 roupies pour une journée de 10 heures l’équivalant de 2 euros. Les conditions au Vietnam peuvent être encore pires que celles en Inde. Les noix de cajou sont parfois bombardées par des toxicomanes dans des camps de travaux forcés, qui sont battues et soumis à des décharges électriques.

Alors, comme toujours, gardez un œil sur le sceau du commerce équitable ou la certification biologique lorsque vous achetez des noix de cajou, qui constituent désormais la troisième noix la plus consommée dans certains pays développés. Car les noix de cajou sont très riches en minéraux, en particulier en magnésium, et comme les autres noix, elles ont des effets bénéfiques sur la santé cardiaque si elles sont consommées régulièrement.