maman dauphin
Photo: Pamela Carzon / Groupe d’Étude des Mammifères Marins

Les mères de grands dauphins élèvent généralement un petit à la fois.

Les chercheurs ont donc remarqué une mère avec deux petits au large de la côte de l’atoll de Rangiroa en Polynésie française. On avait déjà vu une mère dauphin avec deux petits , mais ce qui était troublant, c’était la différence entre eux les deux. L’un d’eux ressemblait à un bébé dauphin à gros nez normal, mais il y avait quelque chose d’inhabituelle chez l’autre.

Contrairement au museau du même nom que le dauphin à gros nez, ce petit avait un visage plus arrondi et plus abrupte. Sous la direction de Pamela Carzon du Groupe d’étude des mammifères marins (GEMM) de Polynésie, les chercheurs ont finalement compris que le petit n’était pas un dauphin à gros nez, mais un bébé baleine à tête de melon, comme ils le rapportent dans le journal Ethology . Ce n’est pas seulement une autre espèce de dauphin, mais un genre différent.

Comme Erica Tennenhouse le dit à National Geographic , il s’agit du premier cas connu de mère sauvage à adopter le petit d’une autre espèce. Et ce n’est peut-être que le deuxième cas confirmé de mammifère sauvage adoptant un bébé en dehors de son propre genre. (Mis à part les humains, bien sûr, qui adoptent couramment les chiens, les chats et d’autres mammifères non humains comme animaux de compagnie.)

Les mammifères sauvages adoptent parfois des bébés sans lien de parenté au sein de leur propre espèce, mais l’adoption entre espèces est beaucoup moins répandue et l’adoption entre les genres est encore plus rare. Selon Tennenhouse, le seul cas scientifiquement documenté remontait à 2006, date à laquelle un groupe de singes capucins élèverait un bébé Ouistiti .

Dans ce nouveau cas, la mère à gros nez avait déjà un jeune petit – vraisemblablement sa fille biologique – lorsqu’elle a adopté la baleine à tête de melon. Cela représente un fardeau supplémentaire pour une espèce qui élève généralement un petit à la fois, bien que les chercheurs pensent que le premier petit aurait pu rendre la mère plus ouverte à adopter le second.

Changement d’espèce

maman dauphin
Cette photo montre la maman à gros nez avec sa fille biologique (à gauche) et son fils adoptif (en haut), une baleine à tête de melon. (Photo: Pamela Carzon / Groupe d’étude des mammifères marins)

Carzon et ses collègues mènent depuis 2009 une étude à long terme sur cette grande communauté. Le petit à tête de melon est apparu pour la première fois en 2014, alors qu’il avait environ un mois. Il est rapidement devenu inséparable de sa nouvelle mère. Sa propre fille était née la même année et le trio est devenu un spectacle commun alors qu’ils nageaient ensemble autour de la région. (Cependant, il y avait une petite rivalité entre frère et soeur, le bébé baleine adopté se bagarrait avec sa sœur pour une position de nage sous leur mère.)

On a même vu le petit adopté allaiter de sa mère adoptive à deux reprises, démontrant à quel point leur lien était devenu profond. « Chez les mammifères, la synthèse du lait coûte très cher. C’est une ressource très précieuse », explique Kirsty MacLeod, écologiste du comportement à l’université de Lund en Suède, qui n’a pas participé à la nouvelle étude.

En plus de séduire sa mère adoptive, le petit à tête de melon s’est également révélé apte à s’intégrer à la société des grands dauphins. Il fréquentait souvent d’autres petits, semblait communiquer avec eux et les rejoignait même pour le surf et le saut d’obstacles. « La baleine à tête de melon se comportait exactement de la même manière que les grands dauphins », a déclaré Carzon à Tennenhouse.

Cette famille de trois individus a vécu ensemble pendant environ un an et demi, jusqu’à la disparition de sa fille biologique pour des raisons inconnues. Il est possible que quelque chose de mauvais lui soit arrivé, bien que, comme Meilan Solly le note dans Smithsonian Magazine , elle puisse être passée dans un autre sous-groupe social. Le fils adoptif, cependant, est resté avec sa mère jusqu’en avril 2018. Cela fait presque trois ans après son adoption, et c’est à peu près à l’âge où de nombreux dauphins à gros nez sont sevrés.

Une « situation un peu farfelue »

maman dauphin
Une vue aérienne de l’atoll de Rangiroa en Polynésie française, où la famille a vécu jusqu’en 2018. (Photo: Yann Hubert / Shutterstock)

On sait que les femelles enlèvent brièvement des bébés d’autres espèces, bien que ces relations durent rarement très longtemps, et les chercheurs doutent que ce soit ce qui s’est passé ici pour plusieurs raisons. Cette mère, par exemple, avait déjà sa propre progéniture biologique, ce qui la rendrait peu susceptible de kidnapper un petit. De plus, l’attachement de ce petit à sa nouvelle famille et à sa nouvelle espèce suggère qu’il a recherché la relation, ou du moins ne l’a pas subit contre sa volonté.

« Il est très difficile d’expliquer un tel comportement, d’autant plus que nous n’avons aucune information sur la manière dont le nouveau-né à tête de melon a été séparé de sa mère naturelle », explique Carzon dans une vidéo sur cette découverte.

Selon Carzon, une possibilité est que la mère ait adopté le petit après son abandon par un autre grand dauphin qui l’avait enlevé. Indépendamment de son histoire, pourquoi a-t-elle fait le sacrifice de le prendre et de l’élever?

C’était probablement dû à une combinaison chanceuse de facteurs. D’une part, la mère avait récemment donné naissance à sa propre fille, suscitant des instincts maternels qui auraient pu la rendre plus susceptible aux charmes d’un bébé sans défense. « Très probablement, c’était un moment idéal pour ce petit, alors que la mère était très réceptive pour nouer ces liens avec sa propre progéniture », déclare MacLeod, « et cela a conduit à cette situation légèrement délirante. « 

En plus de cela, Carzon et ses collègues citent la personnalité et l’inexpérience de la mère comme facteurs probables. Ce dauphin était déjà connu pour sa tolérance aux plongeurs qui nageaient à proximité et ce comportement aurait pu créer une ouverture pour l’orphelin. Elle était aussi une mère pour la première fois et n’avait peut-être pas pleinement compris à quel point elle était confrontée à un travail difficile, même sans deuxième veau.

Enfin, ajoutent les chercheurs, nous ne devrions pas négliger le rôle du petit dans la création de cette relation.

« Nous pensons également que la persistance de l’adopté à initier et à maintenir une association avec la mère adulte aurait pu jouer un rôle majeur dans le succès de l’adoption », écrivent-ils.

Pour plus de détails, y compris une vidéo de la famille nageant ensemble, regardez cette vidéo de GEMM: