Un renard arctique surprend les scientifiques en parcourant 3 175 km en 76 jours

renard arctique
Photo: 
Jon Leithe / Institut polaire norvégien

Un jeune renard arctique a parcouru 3 175 km en 76 jours, voyageant à pied depuis les îles norvégiennes du Svalbard jusqu’au nord du Canada dans un voyage épique qui a surpris les scientifiques qui le suivaient.

Les aventures du renard ont été enregistrées par des chercheurs de l’Institut polaire norvégien (NPI) et de l’Institut norvégien de recherche sur la nature (NINA), qui en parlent dans un blog et un article publié dans la revue Polar Research.

« Nous ne pensions pas que c’était vrai », a déclaré Eva Fuglei, chercheuse à NPI, dans un communiqué expliquant l’incrédulité initiale des scientifiques au sujet des données. Mais le renard n’aurait pas pu monter à bord d’un bateau à cause de la banquise, et il n’y avait pas beaucoup d’explications probables sur la façon dont il pouvait voyager aussi vite, à part ses pattes. « Nous devions donc suivre le rythme du renard », déclare Fuglei.

Les chercheurs avaient équipé le renard juvénile d’un collier de repérage par satellite en mars 2018, puis l’avaient relâché dans la nature sur la côte ouest du Spitzberg, la principale île de l’archipel de Svalbard. Il s’est dirigé vers l’est par Svalbard, puis a commencé à marcher vers le nord à travers la glace de mer sur l’océan Arctique. Il a atteint le Groenland 21 jours plus tard, selon ses données de suivi, ce qui était déjà une expédition impressionnante d’environ 1 512 km en trois semaines.

Cependant ce n’était que le début. Le renard a ensuite parcouru 1 200 km à un rythme effréné, y compris un rapide trot à travers la calotte glaciaire du Groenland, avant de se rendre sur l’île d’Ellesmere, au Canada, à peine 76 jours après son départ du Spitzberg.

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Le renard a parcouru en moyenne 46,3 km par jour au cours des 76 jours de trekking entre Svalbard et l’île Ellesmere, au Canada. (Carte: Arnaud Tarroux / NINA)

Les chercheurs expliquent que ce voyage était probablement motivé par la faim, car on sait que les renards arctiques parcourent de longues distances pendant les mois les plus maigres à la recherche de nourriture. Et tandis que ce renard marchait plus et plus loin que la plupart des autres, c’est sa vitesse qui a vraiment étonné les chercheurs.

Selon eux, le renard parcourait en moyenne par jour 46,3 km, dont un pic de 155 km en une seule journée alors qu’il traversait la calotte glaciaire du Groenland. C’est « le taux de déplacement le plus rapide jamais enregistré pour cette espèce », écrivent les chercheurs, soulignant qu’il est 1,4 fois plus rapide que le précédent record d’une journée de 113 km établi par un renard arctique adulte en Alaska.

Les chercheurs expliquent que ce jeune renard a peut-être traversé le Groenland à cause de la rareté de la nourriture, bien qu’il ait également ralenti de manière significative plusieurs fois au cours du voyage. Il aurait pu attendre à cause du mauvais temps en se pelotonnant dans la neige ou s’attarder parce qu’il avait finalement trouvé une bonne source de nourriture.

On ignore ce qu’est devenu le renard, depuis que son traqueur a cessé d’envoyer des données en février 2019. Il a vraisemblablement changé de régime alimentaire, car les renards de l’île d’Ellesmere mangent principalement des lemmings, à la différence du régime alimentaire centré sur les fruits de mer de Svalbard.

Cette étude fait partie d’un projet de recherche plus vaste et à long terme appelé Observatoire climato-écologique de la toundra arctique (COAT), qui « vise à comprendre comment le changement climatique affecte les réseaux alimentaires de la toundra arctique ». Les températures dans l’Arctique augmentent de plus du double de la moyenne mondiale, provoquant une cascade de changements pour de nombreuses espèces et écosystèmes. Selon les données satellitaires de la NASA, la banquise arctique se réduirait d’environ 13% par décennie.

Semblables aux populations isolées de renards en Islande et sur les petites îles du détroit de Béring, qui étaient auparavant liées à d’autres populations par la banquise, les renards de Svalbard pourraient bientôt ne plus faire ce genre de voyage, ont indiqué des chercheurs.

Frédérique dumont

C’est très probablement mon père qui m’a transmis cette passion que j’essaierai moi-même de transmettre à mes enfants. Dès que j’ai un peu de temps, je profite de l’occasion pour aller observer la nature et les animaux. Par ailleurs, je m’intéresse également à tout ce qui touche la santé et les remèdes de près ou de loin, je suis fasciné par toutes les méthodes d’investigation, vérifiables et reproductibles ayant pour but de produire des connaissances. J’ai donc décidé de rédiger des articles qui touchent à ces domaines. J’espère pouvoir vous transmettre un peu de mon savoir et de mes connaissances.

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